Mining (gruvbrytning) är den process som skapar nya bitcoins genom ett slags belöningssystem för dem som processar transaktioner och skapar nya block som läggs till blockkedjan. Miningen är en tävlan där det gäller att vara först med att räkna ut ett extremt komplicerat matematiskt problem, en hash, och det är i allra högsta grad en materialsport.

Sen flera år gäller det att använda så moderna och effektiva specialdesignade ASIC-kretsar som möjligt, och kinesiska Bitmain dominerar denna marknad nästan totalt. Deras Antminer S9 Hydro är sista skriket om du ska ha en chans att bryta bitcoins. Men konkurrensen om gruvornas investeringar ökar.

Läs också: 5 viktiga uppdateringar av blockkedjan Ethereum

Bitwei, även det ett kinesiskt bolag, startades av Yang Zuoxing i juli 2016. Yang arbetade tidigare som ansvarig för hårdvarudesignen på just Bitmain, men hoppade av efter diverse konflikter med sin tidigare arbetsgivare. Det är Yang som är hjärnan bakom Antminer S9 och även den tidigare toppmodellen Antminer S7. Det ser dessutom ut som att Yang lyckats få med sig en del andra nyckelpersoner från Bitmain, skriver Coindesk.

Bitmain svarade med en stämning för patentintrång, men fick sitt patent indraget av kinesiska domstolar eftersom de ansåg att den bakomliggande tekniken redan var känd vid tillfället för patentansökan 2016. Det ser därför ut som att Yang kan fortsätta som planerat. Bitmains problem slutar dock inte där, speciellt inte som deras börsnotering blev en besvikelse efter att företaget genomgick en tuff granskning och flera tunga investerare drog sig ur.

I augusti i år lanserade Bitwei sin första modell Whatsminer M10 som enligt de tester Bitwei publicerat ska vara 30 procent mer effektiv än Bitmains Antminer S9. Bitwei skriver att Whatsminer förbrukar 66-68 W/TH (Watt per Terahash). Antminer S9 drar runt 96 W/TH. Bitwei rapporterar att de sålt 1 000 enheter i förskott á 1 600 dollar per styck. Samtidigt bygger ingen av dessa modeller på den senaste 7nm-tekniken som bland andra kinesiska Canaan Creative och japanska GMO Internet lanserat.

Samtidigt som striden fortgår i Kina har nederländska Bitfury nyligen lanserat en 14nm-ASIC kallad Bitfury Clarke. Enligt företaget ska detta chip klara 120 gigahash per sekund (GH/s) med en energikonsumtion på låga 55 mJ/GH (millijoule per gigahash) och en matningsspänning så låg som 0,3V. Allt enligt företagets pressmeddelande.

Läs också: EU-rapport: Vi behöver gemensamma regler för kryptovaluta

Många vet att produktionen av bitcoin förbrukar väldigt mycket energi; det talas ibland om att den totala verksamheten förbrukar så mycket som 2-3 genomsnittliga kärnkraftverk producerar, eller som ett smärre land.

Producenterna av bitcoin måste ta energiförbrukningen på största allvar eftersom den har direkt inverkan på marginalerna. Leverantörerna av hårdvaran driver således utvecklingen både mot högre beräkningskraft och mot lägre energiförbrukning. De som kan leverera den bästa kvoten kommer vinna i längden.

Men hårdvaran är trots detta inte allt. Bitmain må se sig utmanade inom hårdvara, men de är även framgångsrika på tjänstesidan genom brytningskollektivet btc.com, och som leverantörer av mjukvaran Antpool som även flera andra stora brytningskollektiv (mining pools) använder runt om i världen. Cirka 30 procent av alla miners bryter kollektivt eftersom det ökar chanserna att ta hem nästa bitcoin om många mindre miners slår ihop sina resurser.